Los Manzaneros


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Ya en fuentes de fines del siglo XVIII (Villarino 1782)*, aparecen referencias al “País de las Manzanas” un territorio que se extendía desde la cordillera , entre los ríos Limay, nacido en el Nahuel Huapi  y el Neuquén, que confluyen para formar el Río Negro hasta el Atlántico. Fue llamado así por los numerosos manzanos que crecían salvaje, originados seguramente por los jesuitas en el siglo XVI

En el siglo XIX el Cacique Valentín Sayhueque, Señor de los Manzanos y uno de los últimos grandes Señores de la Patagonia, reunía bajo su mando a mapuches , huilliches,  tehuelches, picunches y otras razas.  Sus toldos se levantaban en Collón Cura, los espacios al norte del cual el Perito Moreno* describe así: “ recorrí durante varios días las rojas praderas de frutillas, los bosques de pehuén, de manzanos y de la preciosa Roya Patagónica”. Para defender su territorio los manzaneros tenían en los ríos mencionados, límites naturales difíciles de atravesar. Sayhueque supo defender muy bien su frontera con Chile, proclamándose  “un Indio Argentino.” Trató siempre de mantener la paz estableciendo tratados y acuerdos con el Gobierno de Buenos Aires, como prueban las numerosas cartas* que enviara al General Roca , Ministro de Guerra bajo la Presidencia de Avellaneda y al Coronel Villegas. Estableció una gran relación con el Perito Moreno, a quién llamaba su amigo, y el que a su vez lo calificó de Cacique muy inteligente.

Cuando el Perito Moreno, a los 23 años, en 1875,  quiso llegar al Nahuel Huapi y de ahí cruzar a Chile , mandó pedir permiso al Cacique Sayhueque para cruzar sus tierras.  Este lo invitó a su toldería  donde fue recibido con el canto de las mujeres y una abundante comida. Allí conversaron y establecieron esa relación que nunca se rompió , aunque , desgraciadamente en una segunda visita de Moreno , el consejo de ancianos , desconfiando que el “huinca” ( blanco) venía como avanzada para sacarles su tierra, declararon su muerte y la de sus compañeros. Mientras Sayhueque dudaba y trataba de oponerse,  llegó una delegación mapuches que traía grandes cantidades de aguardiente. Al promediar la noche,  Moreno pudo comprobar que toda la tribu estaba totalmente ebria, lo que él y sus compañeros aprovecharon para huir. Llegados al río, con unas ramas armaron una balsa y se lanzaron río abajo. Durante días, con frío y hambre, comiendo solo algunas raíces, navegaron de noche y se escondieron de día temiendo que los manzaneros los siguieran. Al acercarse al Fortín Confluencia, su meta , vieron que los soldados partían. Moreno disparó una de las últimas balas de su revolver que oyeron desde el Fortín y los salvaron.

Hasta poco antes de la “Campaña de Nahuel Huapi” –en 1881-, la población del País de las Manzanas era de unas 30.000 personas. Cuando se produjo el inesperado ataque comandado por el Teniente  Coronel Napoleón Uriburu, que desobedeció órdenes expresas, el cacique manzanero, que no había creído que pudiese ser atacado por el ejército argentino -de quien se consideraba aliado-, fue forzado a huir al sur , abandonando tierra y animales. Valentín Sayhueque, quien había sido nombrado por el entonces presidente Julio Argentino Roca como “Gobernador del País de las Manzanas”, y su gente, luego de varios años de resistencia errante por el sur de Río Negro y Chubut, diezmados por combates, hambre y frío, terminaron entregándose el 1º de enero de 1885 en el fuerte Junín de los Andes con 700 “lanzas” (guerreros) y 2.500 de “chusma” (viejos, mujeres y niños).

Conducidos a Buenos Aires, habiendo sufrido tristezas y humillaciones, solo once años después, el Gobierno les entrega las tierras pedidas para vivir en paz con sus más allegados. Lo hace en las lomas áridas del valle de Genua en Chubut. Allí murió Sayhueque en Septiembre de 1903.

REFERENCIAS
*D. Basilio Villarino, piloto de la Real Armada  “Diario de navegación ” 1782
* Carlos Martinez Sarasola   “La Argentina  de los caciques”  2012
* Gerardo Bartolomé Escritor, historiador “El límite de las mentiras” 2008
* Francisco P. Moreno  (1852-1919)  Científico, naturalista , botánico, explorador, geógrafo y político. Conocido como el Perito por su labor en establecer los límites con Chile, a raíz de lo cual, el Gobierno le otorgó como reconocimiento las tierras que el donó para formar lo que es hoy el Parque Nacional Nahuel Huapi. Sus colecciones arquelógicas,  antrpológicas y paleontológicas con las de Ameghino que el adquirió, fueron la base del Museo de Ciencias Naturales de La Plata que el creó y dirigió.